Лизинг в его современной форме – достаточно молодая по меркам истории коммерческая операция. Однако некоторые историки находят аналогии в древнем Вавилоне и древнем Египте 2 тыс. лет до н.э. Правовая норма, сходная с лизингом, отмечается в 550 г. н.э. в кодексе Юстиниана. Следующие упоминания о лизинговых операциях историки относят к 1066 и 1248 гг., когда Вильгельм Завоеватель арендовал корабли для вторжения на Британские острова, а крестоносцы – снаряжение и амуницию.

В бизнесе финансовая аренда появилась благодаря английской British Railway Wagons и американской Bell – историки не могут выбрать, которая из них первой предложила сдавать своё оборудование в аренду во II половине XIX в. Первая лизинговая компания была основана в 1952 г. Генри Шонфельдом (первым направлением было железнодорожное оборудование).

В конце 1950-х гг. лизинг пришёл в Европу. Быстрый рост количества лизинговых операций и лизинговых компаний был обусловлен научно-техническим прогрессом и необходимостью модернизации основных средств. При этом лизинговые операции имели ряд преимуществ перед кредитом при замене основных фондов. В 1970-е гг. лизинг уже распространился в Азии, Южной Америке, Африке. В 1980-е гг. международный лизинг был унифицирован. К 2000 г. объём лизинговых операций вырос до 540 млрд. долларов.